Seminario de Resolución de Problemas: El teorema del valor intermedio

Introducción

El teorema del valor intermedio nos dice que si f: [a, b] \to \mathbb{R} es una función continua, entonces para todo y entre f(a) y f(b), existe un número c \in [a, b] tal que f(c)=y. La forma de pensar este teorema es que «las funciones continuas no se pueden saltar valores que quedan entre dos valores que ya tomaron», o bien «las funciones continuas no dan brincos en su imagen».

Veamos algunos problemas que se resuelven usando este teorema

Una aplicación directa del teorema del valor intermedio

Problema 1. Muestra que la ecuación 2x^3+7x^2-27x=-18 tiene una solución en el intervalo [-7,-5].

Sugerencia pre-solución. Formula un problema equivalente definiendo una función continua f para la cual si f(x)=0, entonces x es solución a la ecuación.

Solución. La ecuación la podemos ver como 2x^3+7x^2-27x+18=0. Consideremos la función

    \[f(x)=2x^3+7x^2-27x+18.\]

Como f(x) es una función polinomial, sabemos que es continua en \mathbb{R}, así que es continua en el intervalo [-7,-5]. Lo que queremos ver es que existe un c entre -7 y -5, tal que f(c)=0. Para esto, tenemos que evaluar la función en -7 y en -5.

Tenemos que:

f(-7)=-136 y f(-5)=78.

Tenemos que 0 está entre -136 y 78. Así, por el teorema del valor intermedio, debe de existir un número c entre -7 y -5 de tal forma que f(c)=0. Por lo tanto 2x^3+7x^2-27x=-18 tiene una solución entre -5 y -7.

\square

Notemos que no se encontró el valor de la raíz de la ecuación, sin embargo mostramos la existencia de esta. Esta es una de las características del teorema del valor intermedio: exhibir la existencia de algo sin necesidad de encontrarlo explícitamente.

Definir una buena función

En ocasiones podemos definir dos funciones para un problema y hacerlas interactuar para obtener una sola función continua que nos permite resolver un problema.

Problema 2. Un montañista empezó a escalar una montaña el sábado a las 8:00 hrs y llegó a la cima a las 18:00 hrs del mismo día. Decidió pasar la noche en la cima de la montaña. El día domingo empezó a descender a las 8:00 hrs y llegó al punto de partida a las 18:00 hrs. Prueba que hubo una hora en la que en ambos días estuvo a la misma altura de la montaña.

Sugerencia pre-solución. Plantea el problema usando dos funciones continuas que denoten la altura conforme pasa el tiempo en ambos días. Tienes mucha flexibilidad, así que usa notación efectiva para simplificar los cálculos.

Solución. Veamos que para este problema, podemos establecer dos funciones continuas para describir el cambio de altura con respecto al tiempo en horas, una para el ascenso y otra para el descenso del montañista en ambos días.

Sean h_1(t), y h_2(t) las funciones que representan el ascenso y el descenso del montañista respectivamente. En otras palabras, h_1(t) y h_2(t) denotan la altura en la que está el montañista tras t horas después de haber comenzado su ascenso y descenso, respectivamente. Como amabas funciones son continuas en el intervalo de tiempo [0, 10] (esto es porque tardó 10 horas para ascender y 10 horas para descender), tenemos que la función g(t)=h_2(t)-h_1(t) tiene que ser continua en [0, 10] también.

Ahora bien, sea M la altura en la cima de la montaña. Tenemos lo siguiente:

h_1(0)=0, h_1(10)=M y h_2(0)=M, h_2(10)=0.

Así, g(0)=M y g(10)=-M. A su vez, 0 está entre -M y M, por lo que aplicando el teorema del valor intermedio, debe de existir un t_0 en el intervalo [0, 10] tal que g(t_0)=0.

Y como

g(t)=h_2(t)-h_1(t),

entonces

g(t_0)=h_2(t_0)-h_1(t_0)

0=h_2(t_0)-h_1(t_0)

h_1(t_0)=h_2(t_0).

Con esto podemos concluir que en el tiempo t_0 el día domingo estuvo a la misma altura que el día sábado al tiempo t_0.

\square

Definir un buen intervalo

En algunas ocasiones no es directo qué valores tenemos que usar como los extremos del intervalo al que aplicaremos el teorema del valor intermedio. Un ingrediente adicional que se necesita en el siguiente problema es elegir de manera correcta el extremo derecho.

Problema 3. Prueba que si n es un entero positivo y x_0 > 0, entonces existe un único número positivo x tal que x^n=x_0.

Sugerencia pre-solución. Necesitarás modificar el problema un poco. Se quiere encontrar una solución a x^n=x_0. Limítate a encontrarla en el intervalo [0,c] para una buena elección de c.

Solución. Sea c un número mayor que 1 de tal forma que 0<x_0<c. Si consideramos la función f(x)=x^n, tenemos que dicha función es continua en el intervalo [0, c], y tenemos que

f(0)=0 y f(c)=c^n.

Como

    \[0<x_0<c<c^n,\]

tenemos que x_0 está en el intervalo (0,c), y por el teorema del valor intermedio, tenemos que existe x en el intervalo (0,c) tal que f(x)=x_0, que usando la definición de f quiere decir que

    \[x^n=x_0.\]

No puede existir otro además de x_0 ya que la función f(x)=x^n es creciente en el intervalo [0,c].

\square

Más ejemplos

Puedes encontrar más problemas que se pueden resolver usando el teorema del valor intermedio en el libro Problem Solving Strategies de Loren Larson, en la Sección 6.2.

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